Enko Chem融资4500万美元,用于利用人工智能开发作物保护解决方案

Enko Chem已经筹集了4500万美元,该公司利用机器学习技术帮助农民可持续地保护他们的作物免受病虫害的伤害。该公司创始人兼首席执行官杰奎琳·赫德(Jacqueline Heard)表示,这笔资金将用于扩大这家总部位于波士顿的初创公司的技术平台,并为作物保护解决方案的田间测试和监管试验做好准备。Enko还计划继续与工业伙伴进行研究和合作,作为其更广泛使命的一部分。

保护农作物不受害虫侵害绝非易事。最近的一项研究表明,在全世界范围内,超过600种昆虫和真菌已经产生了一定程度的农药抗性,对水稻、玉米、土豆和大豆等作物造成10.1%到40.9%的产量损失。仅在美国,杀虫剂被用于保护大约4500万英亩的农作物,据估计,如果不进行处理,产量将下降40%到50%。

Enko成立于2017年,由专注于应对食品供应链挑战的初创企业的风险基金Anterra Capital孵化。该公司生产的大型发现数据集可用于机器学习和人工智能模型。与预测分析工具相结合,这些数据集表面上减少了设计周期,并有助于比竞争对手更快、更经济地找到安全、新颖、有效的化合物。

Enko利用有关蛋白质靶点和害虫的信息为其产品开发战略提供信息,获取包含1200亿种化合物的DNA编码文库。该公司声称,一种实验性的方法使其能够及早了解安全性和有效性,并在可预测性方面提供机器学习和人工智能驱动的改进。Enko说,它能够撒网调查数千亿的小分子,同时缩小其寻求的解决方案的范围。

一位发言人解释说,这些预测分析工具使Enko能够专注于商业成功可能性最高的化合物。“我们使用一套预测分析工具贯穿我们的产品线,并针对每个目标。我们将拥有数十亿个关于靶点结合、靶点抑制、生物活性和安全性的数据点,这些数据点可以用来训练机器学习模型和启发式的集合,”发言人通过电子邮件表示。“对我们来说,使用传统的高通量筛选方法为单一目标收集类似的训练集将需要非常大的、协调的和昂贵的努力。例如,我们可以使用[这些]数据和模型来广泛理解区分在整个机体中最有可能有效、安全和活性的化合物的特征。我们的数据库也会随着时间的推移而增长,从而增强我们方法的力量和价值。”

在其他产品中,Enko正在为美国和全球主要农作物开发杀虫剂、杀菌剂和除草剂。Heard指出,大多数水果和蔬菜作物的产量在使用杀菌剂后增加了50%到90%,美国90%以上的农田现在都使用了除草剂,这种增长是由免耕农业的普及所推动的。免耕农业可以减少有害的土壤侵蚀,但如果不保护外来入侵物种,这种做法往往是不切实际的。

Enko的目标是开发抗农达等化学品的替代品,国际癌症研究机构在2015年将农达列为“可能致癌物质”。除了健康风险之外,过度使用任何一种化学物质最终会导致更具抗性的害虫大量繁殖,从而导致作物受损和食物浪费。这就是为什么在进行试点的同时,Enko希望通过与盖茨基金会的合作,向小型农场提供一些低成本或免费的杀虫剂。

Enko最近的一轮融资由比尔和梅林达•盖茨基金会(Bill & Melinda Gates Foundation)牵头,参与投资的还有安特拉资本(Anterra Capital)和拉波食品与农业创新基金(Rabo Food & Agri Innovation Fund)。新投资者包括Finistere Ventures、Novalis LifeSciences、Germin8 Ventures和TO Ventures Food。2018年7月,该公司进行了一轮750万美元的风险投资,融资总额达到6600万美元。

作为此次融资的一部分,Navalis LifeSciences创始人兼董事长Marijn Dekkers和Finistere Ventures联合创始人兼合伙人Spencer Maughan将加入Enko的董事会。Dekkers表示:“小分子作物保护是维持农业产量和减少土地使用的关键杠杆,但创新并没有跟上农民的需求和消费者的安全担忧。通过使用独特的技术,导致小分子药物发现的范式转变,年科公司现在成为下一代小分子农作物保护产品创新的新领导者,实现安全和可持续性的承诺。”

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