如果没有其它因素,苹果公司无法在2021年前推出第一批5G基带芯片

苹果(Apple)昨日宣布将收购英特尔(Intel)的智能手机基带芯片业务。苹果对英特尔基带芯片的使用多年来一直是公开的,它收购基带芯片部门的兴趣几个月来几乎是透明的,这笔10亿美元的交易规模和总体范围在交易正式公布前就已经泄露了。在这次收购和早些时候与高通达成的一项多年授权协议之间,知情的观察人士预测,苹果实际上需要大约5年时间才能发布其首款5G基带芯片。

大多数Intel-Apple交易的报告昨天主要针对的四个方面的消息,但路透社添加了一个有趣的传闻:根据“知情人士”, 苹果“想要内部开发的5G基带芯片技术为到2021年使用其部分产品”,“并希望在不同地区分阶段取代高通基带芯片”,可能会先在“低端和老款”中使用自己的芯片,然后再将其带入旗舰产品。

如果我们不是在谈论路透社的报道,可能很容易将这个建议作为一厢情愿的想法或直截了当的幻想。苹果历史上并没有篡改旧设备中的组件的情况发生,所以它可能会回归并重新设计,例如,比如用一个新的基带芯片重新设计iPhone 8。不过,如果该公司考虑升级一款更老的机型,配备更快的A系列芯片和基本的5G功能,类似于将iPhone 5S改版为iPhone SE,这个想法或许是有意义的。因此,将Apple制造的5G基带芯片放入低端iPhone的概念并不像听起来那么疯狂。

一个大问题是时机。即使假设苹果公司今年晚些时候完成了这项交易 – 它可能很快就会通过监管障碍,因为就业机会,而不仅仅是专利,都面临风险 – 也很难相信,不到两年后,该公司会有任何5G芯片准备投入产品。历史上,苹果公司(Apple)一直难以在如此短的交货时间内对iPhone做出任何重大改变,而且从没有5G芯片到生产和发运成品芯片的想法让人难以置信。根据以往的先例,该公司更有可能泄露这样一个“激进的时间表”,然后错过一年(或更长时间)。

但苹果有外人不知道的信息,这意味着这种提前发布是可能的。尽管英特尔放弃了制造5G智能手机模块的努力,但它的5G芯片可能比人们普遍认为的要先进得多,而且由于苹果能够获得原型,它自己的开发工作可能不会从零开始。同样,苹果的工程师们可能已经在研究他们自己的解决方案一段时间了,在监管机构考虑与英特尔的交易时,他们很可能会继续这个过程。

另一个问题是,苹果的5G芯片实际上能做什么。正如英特尔在花费数年时间和数不清的资源之后所发现的,即使对经验丰富的专业人士来说,制作5G基带芯片也不是一项简单的工程任务;世界上只有少数几家公司做到了这一点,然后处理了一些重要的早期问题。iFixit昨日的拆除证实,华为的第一部5G手机使用了一个巨大的冷却系统和异常大的堆叠芯片来支持高速蜂窝技术。上周有报道称,三星Galaxy S10 5G手机在炎热的户外环境下使用会过热。去年,联发科的5G原型机吸引了活跃的粉丝。这些是世界上最有经验的5G芯片制造商。

正是这些问题导致苹果在最后一刻与高通(Qualcomm)达成协议,以便苹果能够在2020年推出可行的5G iphone。高通是全球最受尊敬的5G基带芯片开发商。到那时,高通将使用其第三代5G芯片,该芯片很可能运行得更酷,几乎可以在任何全球5G网络上工作,并支持各个地区使用的所有主要5G频率。

对于我们这些5G爱好者来说,路透社的报道暗示,苹果可能愿意提供一个自建的5G基带芯片,它只支持一些5G的无线电频率。最终的iPhone可能能够在低速的低频5G网络上工作,但无法连接到超高速的高频(毫米波)网络。或者它可能支持低频段和中频段5G频谱,而不需要毫米波硬件。这据分析是最有可能的情况。

这在地区范围内可能行得通的原因是,一些国家还没有批准将毫米波频率用于5G,而且与美国不同,它们并不关心5G设备在2021年是否支持高频段连接。2021年这款iphone的购买者最终可能会得到“5G精简版”,但这与目前在欧洲和亚洲销售的非毫米波5G设备没有太大区别——到那时,它将只是落后于时代。

这将保持苹果(Apple) 4G基带芯片时代的现状。当时,苹果采用了高通(Qualcomm)和英特尔(Intel)的双源芯片,但据报道,为了保证相同的速度,苹果保留了高通的双源芯片,而不管内置的组件是什么。在苹果真正准备好与高通在旗舰级5G基带芯片上展开正面交锋之前,这可能是非高通iphone将提供的那种“有限”性能。在我们看到苹果开发的5G芯片的真正能量和性能优势之前,它需要比2021年更长的时间 – 可能要长得多。

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